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第八章 恶战天惊牌

书名:刺局 作者:圆太极 类别:穿越小说

/第八章/

恶战天惊牌

钩抚颈

齐君元手中稳稳地拿着钓鲲钩。钩子虽大,却无法将别人戳穿,因为它毕竟不是笔直的刀刺。不过这带着刃边的钩子倒是可以把它面前这个白滑、软嫩的脖子撕切开半边,让气息直接从脖子里的气道出入,只要是鲜血不将气道堵死。

但那白滑、柔嫩脖子的主人似乎并不在乎自己的处境,她竟然还能对齐君元“咯咯”地笑着:“大兄弟,你这是要吃姐姐豆腐呀。姐姐教你,吃豆腐你得把手再往下去一些。放在脖子这里有什么意思,反弄得我怪痒痒的。”

“道一条水一片,你踏木踏石?昨日恩今日仇,到底为何还愿?”齐君元所说是地道的江湖暗话,前面一句是问对方所属派别来路,后一句问的是为何要对自己这些人下手。

“你别水呀摸呀的,恩呀爱呀的,我听不懂。要对姐姐有什么念头,想做点快活的事情,你也得让我把肩上的挑子放下来呀。”

齐君元没有理会,他知道自己的一个小松懈都有可能给自己带来丧命的后果。江湖中的变数就是那么大,眨眼之前你可以杀死别人,而眨眼之后或许是你自己变成了死尸。

“不让放挑子那你也得给我擦把汗啊,我赶了半天路,又被你押这儿好久,不让坐不让躺。一直站着太累不说,其他的舒服事儿还都干不了。”说着话,那挑担子的丰腴女人就要伸手去拿挂在扁担上的布巾。

“你要敢再动一下,我立刻让你永远舒服地躺着,快活、不快活的事儿都干不了。”齐君元说话的口气很冷,冷得就像将一把冰块塞入了别人的怀里。那女人浑圆丰润的手臂像玉石般凝固在那里,没有继续去拿取布巾,但也没收回去。可能是她认为齐君元所说的动一下包括把手收回来,也可能是她觉得这手终究是要伸出去的,此时收回来反而多余。

刚才齐君元发现火团有异常火星飘出便立刻提醒大家注意,但这个发现为时已晚,堆在一处的几个人身形晃了晃,先后栽倒在地。

齐君元是最后栽倒的,在他栽倒之后,一个更加诡异的身影出现在火场中。

出现的身影是一个挑着小担子的妇人,土蓝布的衣服,包着块黑方巾,腰里还系着一块黑底小白花的围裙。这妇人也就三十多岁的样子,长得丰腴圆润,肤白面秀,颇为标致。但在中国古代,结婚生子早,人的平均寿命低。三十几就已经算是大龄了,所以苏轼三十八岁便已写下“老夫聊发少年狂”的词句。男人尚且如此,那女人到了三十几岁就更没法说了。所以那女人虽然有一副不错的容颜,却连风韵犹存都谈不上,最多是暮容尚可。

也正是因为尚可的暮容才让这女人显得有些特别。按道理说,像她这样的肤色、体态应该是哪个大户人家养尊处优的老夫人才是,可她的打扮和行头却是一个沿街卖面线、抄手的。装束只是看着像而已,但那担子却是能准确标明其身份的。一头的藤筐里装着红泥小炉,另一头则是装着调料碗筷的木提箱,这正是西川一带挑担卖面线、抄手的正宗行头。

卖面线、抄手卖到哪里都不奇怪,但把生意做到全是死人的火场来就有些奇怪了,在将近深夜时分来到这满是死人的火场做生意就更奇怪了。而且来到此屠杀之地的竟然还是个妇道人家,当她走过那些焦尸枯骨旁时,表情和动作竟然没显出丝毫不妥当。

妇人径直走到了齐君元面前,当齐君元从地上诈尸般直直竖立起来时,妇人的表情一下变得十分的不妥当。不过妇人的反应还算正常,她至少有个瞬间下意识地一动不动了,这是出现意外时的害怕、紧张导致人体肌肉僵硬的自然反应。

齐君元就是抓住这个瞬间出的手,并且将这个对方瞬间的一动不动无限延长。因为他的手上有钓鲲的大钩子,钩子尖儿倒抵住妇人的左侧脖颈,这个位置是往大脑输血的大动脉所在。攻击这部位不但可以让对手必死,而且能在很短时间里让其因大脑缺血而无法控制身体动作,避免对手垂死间舍命一搏的可能。

刚才齐君元之所以最后才倒下,是因为他需要做两件事。

首先是将自己藏在前领襟中的“辟邪珠”给吞下去。“辟邪珠”是离恨谷行毒属配制的,可以去沉疴,吸晦垢,明神守中元,对消除和暂缓各种迷药毒药有上好功效。它之所以能成为一种通用性解药,并非其药性如何神奇,而是因为制作它的材料很独特。这种解药的药胚采用的是“紫晶棉黍”,这种棉黍本身没有什么药用功能。但它磨成粉后加天生水,便会成为软塌塌可随意变形的质地。切开后看侧面,上面布满细密的孔眼。如果将此物放入口中,可以将入口入鼻的毒性物质吸收到里面,然后再加上它附带的其他醒神除晦药物,便能消除大部分摄入的毒性物质。齐君元学过行毒属的技艺,随身携带这样的解毒解谜药物一点都不奇怪。

第二件事情是将后腰处的“渭水竿”给打开。和他所携带的子牙钩一样,“渭水竿”也是用魔弦铁制成,具有极大弦拉力道。它的结构其实就像现在可以伸缩的钓鱼竿一样,所不同的是它的伸缩可以在机栝控制下按意图自动达到指定长度。一个小小的子牙钩都可以在触动机簧后疾速弹射,断枝破石,直刺横陷,具备极高强度的杀伤力。那么同样材料制成的渭水竿,其力道也就完全可以将趴伏状态的齐君元直挺挺地挑起来,以最直接也是最无法预料的方式来面对对手。

齐君元没有让妇人瞬间死去,因为他还不知道秦笙笙、范啸天他们是死是迷。他自己嘴里含着“辟邪珠”虽然吸取了药料成分,但要想凭这点药料成分在口中判断出对方使用的是毒药还是迷药,他齐君元还不具备这样的道行。如果是什么烈性的毒药把那几个到场毒死了那倒也省事,但要是什么奇怪的独门迷药,那还真得留下妇人来解救。还有就是哑巴,现在他那边到底怎么个情况也不知道。但不管是被这妇人制住还是被她同伴制住,也都是需要用妇人的命作为要挟条件来解救的。

但是要想制住一个人不让她死,还不让她动却并非容易的事,特别是那些自己根本不了解的对手。不了解对手具备怎样的技艺,也就无法确定合适的控制方法和防范措施。自己虽然是掌握主动权的一方,但长时间处在与对方僵持的状态对己并不有利。那妇人只要有足够的胆色,她便可以放松、可以休息,而齐君元却每时每刻都不能有丝毫的松懈。说不定妇人一个看似正常的动作就是她最擅长的杀招。

果然,那妇人很放松,放松得可以用言语调戏齐君元。齐君元知道越是这样自己越要提足精神,对方的放松其实是在努力,努力让自己也放松。这样她就可以找到机会脱开受制,或者抢在自己杀死她之前先出奇招把自己给杀了。

“你先放开她,这里面可能有误会。”

一个男人的声音远远地传来,很是突兀。但有人突然开口并不在齐君元意料之外。

声音出现了,但说话的人没能现身。因为这句话才刚刚说完,那发出声音的位置便连续遭受打击,“噼啪”声响不绝于耳。

“注意,话音位未必是话者位。”齐君元立刻高声提醒道。

很明显,说话的人和被他所制住的妇人是一路的,否则不会说那样的话。而攻击者虽然暂时还不能确定是谁,但可以肯定至少在目前这个局势下和自己是同一阵营,所以齐君元才会发声提醒的。

齐君元虽然耳力不如秦笙笙,但是一个声音有没有通过传声装置,他却是比秦笙笙判断得更加准确。刚才的说话声话头发空,中间发闷,而语尾反是带着一种尖利。这是使用了传声装置才会出现的特有现象,也意味着说话的人并不在发出声音的位置。

“反向走交叉弧线三步到七步,每一步都有可能看到他的确切位置。”齐君元在教攻击者找到说话的人的方法。

“等等……”这次那人只来得及说出了两个字,也不知道他到底要谁等、等什么。接下来便只能听到闷哼、呵斥等单音字了,因为他已经被攻击的人找到,必须全神贯注且全力以赴地应对连续不断的攻杀。

哑巴这次使用的是弹弓,但这次他用的不是泥弹丸,而是石丸,浑圆的鹅卵石。采用石丸之后,弹弓的杀伤力已经不亚于弓弩。但是它的体积更小,上弹、发弹更快,可以连续攻击,还有转向和力度也更容易控制。

之所以如此发狠,是因为哑巴心中清楚,自己这次面对的对手是狡狯且强硬的。其实从火球抛入火场的那一刻起,他就已经觉出自己身后有危机存在。但这危机何时来临、从何而来,他都不知道。只是感觉它无处不在,似乎每一个枝杈、每一片花草、每一粒石子都是会对自己发起攻击的武器。

哑巴不敢动,因为他找不到可以动的机会。而齐君元他们先后倒下,更让他心中有种绝望的感觉。但不管处于如何绝望的境地,一个优秀的刺客都是会利用一切可能来争取生机的。杀人的人往往比别人更懂得生命的重要性,也更懂得如何发现和利用一切机会保存生命。

天惊牌

哑巴的生机是穷唐替他争取的,他无法发现的人和东西,却逃不过穷唐的鼻子。那个瞬间,穷唐是朝着哑巴身后一个他无法用眼睛看到的位置飞了过去。

这位置应该是对方早就思忖好的。正好对正哑巴的背部,避开视线范围。然后采用如若无声的移动,可以尽量接近到哑巴身边。但他没有想到哑巴除了眼睛和耳朵,还有鼻子,而且是个灵敏无比的鼻子。只是这鼻子离开了一会儿,它在哑巴的授意下去恐吓了一只穿盔甲的巨猿,然后又悄没声息地溜到一个指定位置触发了一只预先设置好的小弩。

等穷唐的鼻子发现危险后,它没有发出任何响动就飞了出去。通常只有凶狠且奸猾的兽子才会这样做,和刺客的规则一样,要在对方毫不知觉的情况下给予全力地攻击。

但飞出之后的穷唐未等落地就发出了一声嚎叫,这也是齐君元刚才听到的那一声哀嚎。按理说这嚎叫也是符合刺客规则的,既然自己失手,就应该立刻发声向同伴示警。

穷唐是被一团树枝草秆包住了。那是一大团的树枝草秆,足可以包扎下一个人来。而这本来是要用来包扎哑巴的,现在由穷唐来替他承受了。

也就是这个瞬间,哑巴身形疾电般移动,将自己藏入一个相对安全的角落。随后他要做的事情就是让别人很不安全。问题是背后的那个威胁就如同无形的一样,不管视线还是耳朵,始终没能将他找出来。

直到带来威胁的对手主动发声说话了,哑巴才有方向、有目的地朝发出声音的位置连发七枚石丸。但这些石丸都只是打在花草枝叶上,没有一枚的回应是击中肉体的。

不过齐君元的指点真的很有用,他只按照所说步骤走出四步,就找到一个隐藏在大叶葵草下面的身影,于是石丸再次连续发出。

暗藏的对手很认真地在对付哑巴。他没有弓弩盾牌,更没有弹弓,但他有一只渔鼓。(一种简单的乐器,唐代时即有,为道士传道、化募时道情所用,所以也叫道筒。分成两部分,一只蒙了猪皮的竹筒,拍击发鼓音。还有一对像长夹子一样的简板,这是发清脆节奏音与鼓音相合的。八仙中张果老所持便是此物。)从外形上看,这渔鼓与其他渔鼓没什么大的差异。稍有些特别的是此时并非在演奏,但对方的一对简板却始终握在左手里。简板后半截被袖子遮掩着,而袖中肯定是藏着什么装置,可以不断变化简板的伸出长度。

这时虽然不是在演奏,但是简板却是脆鸣声不断。那对手竟然是以简板来格挡哑巴射出的石丸,而简板在石丸的撞击下,是火花四溅、金鸣悠长。这又是一个特别之处,简板竟然不是竹片制成,而是用的锻造精钢。

几轮强射,未能见功,于是哑巴加快了速度,石丸连发。那对手单以简板应对已经来不及,便用渔鼓去接,将石丸收入他的筒中。从弹入渔鼓的声响上辨别,那渔鼓鼓身也是精钢所制。

见此情形,哑巴不由焦躁起来,再次改换手法。以一弓同发两丸或三丸的方式攻击,这样一来那对手即便以简板格挡、鼓筒接收同时应招仍有些应接不暇。

但那使用渔鼓的对手此时也再次变招,不知启动了渔鼓鼓筒上的什么装置。渔鼓不单是收进石丸,而且还将收进去的石丸一颗颗大力射出,把哑巴后面连续发射的石丸撞飞。

也就在对手开始用渔鼓将收进的石丸射出后,齐君元搞清楚了一些事情。他赶紧高声喝止:“住手!是同潭的芒子!”

这句话用的是离恨谷的暗语,真实意思为“都是离恨谷的刺客”。

虽然听到齐君元的喊声,哑巴仍意犹未尽地将掌中最后三颗石丸给一起发了出去。面对这三颗呼啸而至的飞星,对方渔鼓的机栝再次启动,这次从里面射出的不再是石丸,而是一块圆圆的钢板。

也许是渔鼓中收取的石丸已经用光,也许是这哑巴这次射出的三枚石丸让对手感到以其他方式再难阻挡,所以对手只能采用了更为精妙的设置来应对。

钢板的样子有些像小铜镜,而且是旋转着飞出,夜色中可见边沿有眩光闪动。疾飞的钢板击碎掉两枚石丸,然后继续朝哑巴的方向疾速旋飞。哑巴根本没有料到会有这样的变化,更没料到钢板的速度会如此之快。所以连下意识躲一下的反应都不曾有。

圆形小钢板很沉闷地一声射入哑巴身边的大树干里。大树猛然一震,顶上簌簌落下许多小枝和落叶,由此可见这一击力道的狂猛。而哑巴的第三枚石丸,那人是用简板给夹住的。石丸的大力让精钢制成的简板颤抖着,发出长久不息的“嗡”响。

对面那人长长舒出口气,然后用衣袖擦了下脸上的汗水:“对不住,我让等等的,可你不给我机会说话。最后三颗我要不用‘天惊牌’就没办法挡住了。”

哑巴看看身边已经深深陷入树干的钢板,然后猛然侧身,将弹弓全力绷拉开来,再次射出一丸。不过这一次不是面对那对手,而是朝着旁边的一块大石。一声如同破冰的声响,然后是石粉飞扬、火星四溅。

这一丸深深地嵌入了大石,是一枚生铁弹丸。

原来此时哑巴掌中石丸已经用完,久战不下的他接下来准备改用的是生铁弹丸。而且在最后三颗石丸发完后,很自然地就已经把铁弹丸摸在了手中。但是他的铁弹丸未来得及使用,别人却抢先使用了霸道无比的“天惊牌”,差一点就再无出手的机会。于是哑巴愤而以一丸击石,是向对方显示自己的铁丸力道不逊“天惊牌”。这是一种显示自己不服输、不服气的行为,也是英勇与强悍的流露。但作为一个刺客来说,则是缺少磨练、不成熟的表现,也是他平常难以与人沟通的一种性格缺憾。

就在哑巴铁丸击石的时候,齐君元已经撤开抵住挑担妇人脖颈的钓鲲钩。

“身份隐号?”齐君元问得很简单,因为他想尽快离开这个死气熏人的地方。

那妇人此时也面色一正,认真回道:“谷客唐三娘,位列毒隐轩,隐号‘氤氲’。”

“他们着的是迷爪还是毒爪?”齐君元一指倒在地上的人。

“是迷爪。”

“赶紧给解了,然后速离此地。等到了安全的地方我们再细排此行出了什么岔子。”齐君元说完后让开身形,但手中钓鲲钩却始终没有放松。

与哑巴对决的那人也将穷唐放开,原来裹住它的那些树枝草叶中混有许多钢丝,钢丝与树枝草叶共同构成一个可弹射收缩的长笼。射出时如一张网,收拢后便是一只笼。据说这是墨家弟子泽仁将秦人捕捉野兽的“追星三分索”与捕鱼罩网相结合创出的技艺。主要用来活捉对手,江湖上叫它“飞猿笼”。为什么将此物叫做技艺而非器物,是因为这东西使用的材料多,做出来后体积太大,一般只能在固定机关中使用。而刺客要想随身携带使用这种器具的话,只能是带少许的钢丝骨架在身边。然后在需要使用时就地取材,在极短时间里制作而成。

唐三娘站在原地未动,也没放下挑子,而是伸头朝她前面担子里的小火炉吹了口气。炉中轻扬起一抹炉灰,飘向秦笙笙他们倒下的位置。炉灰刚落下,昏倒在地的人就立刻醒转过来。而且精神状态和原来相比不见丝毫颓萎,只是茫然不知刚才到底发生了什么事。

齐君元举手制止秦笙笙会一发不收的啰嗦问话,然后领头朝西南方向而行。走出火场之后,哑巴和手持渔鼓的人也汇入其中,都不多话,只是急行。黑暗中穷唐蹿到了最前面,这应该也是哑巴授意的。以它开道,一般的布置埋伏都应该可以发现。

齐君元跟着前面纵奔的穷唐,脚下颠簸而行,而心境则更加难以平复:“上德塬到底暗藏着什么秘密,竟然会吸引来几国最强势的秘行力量。而且这几方就算都得到相同讯息,排除其他所有意外,单以距离来论,他们到达上德塬也应是有先有后。可这三方面力量,不,算上离恨谷应该是四方面的力量,怎么会差不多同时到达上德塬?而且到达后只看到残垣焦尸,这是巧合还是刻意安排?还有范啸天,自己到现在都没机会问他到上德塬来是干什么的,留信将一行人引到这里是什么目的?而唐三娘这两人又是来干什么的,为何不问缘由来路就朝自己这些人下手?他们接到的‘露芒笺’又是什么任务?”

急走出十几里路后,那疯女子往地上一赖便再不肯走。她说累了走不动了,然后又说她爹说过,让她不要跟不认识的人瞎跑,特别是不认识的男人。所以任凭诱骗恐吓,她就是不挪地儿。齐君元此时心中正好有太多谜团未解,需要询问和思考,便索性带大家在小道旁边找个还算隐蔽安全的地方暂时休息下。

何从去

歇下来后,齐君元先是打量了一下与哑巴交手的那个汉子。这人年龄应该比自己稍大,面容清秀,略有髭须。一副道人的穿着打扮,这与他所带渔鼓较为相称。但作为一个刺客来说,这打扮和渔鼓都显得过于显眼,容易被人留眼(注意、难忘)。

“好个‘石破天惊’!而且还在其外段加了‘百回括’,可将收入的物件重新射回。”齐君元由衷地赞一句。

所谓的“石破天惊”就是那汉子手中的渔鼓,外观上这做得和竹筒相仿,涂上漆水很难辨出这是精钢之物。构造设计巧妙之极,敲击底部仍可正常发出鼓音。而实际上这已然是一件以精钢特制的霸道暗器,其中暗藏的七块“天惊牌”。“天惊牌”形如削边铜镜,精钢为体,“裂金魔石”为沿。

在《异开物》中曾有关于“裂金磨石”的记载,据说硬度还在钢铁之上,可划瓷立开、划石立断。后人推测可能是类似金刚石的物质,所以飞出时可见边沿炫光。

“天惊牌”在筒中弦簧的带动下,大力激射而出,势比巨弩强弓,可破石断木,硬盾重甲都不能阻挡。

而外加的“百回括”则是巧力压簧设置,有多个储力机栝存在。收入物件时将弦簧压缩储力,同时物件定位。大物件由多个压簧机栝一起作用,小物件单个压簧机栝独自作用。然后触脱弦扣即可射出。

“好眼力,好耳力,只凭外观和使用时的声响,就判断出我这是加了‘百回扣’的‘石破天惊’。其实你的‘渭水竿’更厉害,只是你未展示它的真正威力。”那道人打扮的汉子回赞道。从他的话里可以听出,他刚才是由“渭水竿”认出齐君元也是离恨谷刺客的。认出之后他本来已经准备出面阻止双方冲突,但才说出“等等”,就遭到哑巴的连续攻击,之后再无暇说出半个字来。

“你应该是技出妙成阁的谷客,但所学技艺已达谷生境界,很难得呀。”齐君元再赞一句。

“不,这一点你却说错了。我是谷生而不是谷客,姓裴名盛,隐号‘锐凿’,伏波于川东毛林寨。最近接到‘露芒笺’,让东行至楚地古马岭,等候行芒召唤。”裴盛纠正了齐君元的判断。

裴盛的这种说法让齐君元心中满是怀疑,因为他在离恨谷妙成阁从没有见过这个裴盛。也就在此时,齐君元发现裴盛的那对简板缩短了。大部分没入衣袖之中,只余下半尺左右,应该是某种装置将其收了进去。再仔细看,发现裴盛根本就没有左手,左臂秃秃齐腕而断。是以特别装置将钢制的简板安装在左臂上,然后利用小臂的扭转和手肘的伸曲来实现伸缩和开合。也就是说,这简板替代了他左手的功能,但并非完全替代,只相当于直直不能曲折的两根手指。裴盛以道人打扮出刺活,其意正是想以长袖道袍来掩藏这种装置。

看到了断臂,齐君元知道裴盛应该没有说谎,他的确可能是谷生。只是像这种原先就身体存在缺陷或者在行动中身体受损的谷生是不能留在离恨谷中的,只能安排其伏波于其他地方静候指令,就和哑巴的情况一样。

“你又是如何认定是我放的火球?不管三七二十一就用钩子扣住我?”唐三娘很有些不服气。

“这样大一个火球,要想从不问源馆那些高手身后发出,之前又不被他们发现,距离肯定拉开很远。而当时在那荒郊野外,能发出这样大火球的现成工具只有你的扁担。扁担横搁合适位置,一头挂绳兜系火球,另外一头挂绳下拉,火球就可以被远远抛出。这和攻城抛石车的道理是一样的。”齐君元分析得一点没错,因为这类技巧正好是在他最擅长的专业范围内。而唐三娘能这样使用,肯定是她在求技、求释恨时,学过一些工器属的技艺。

“只有这点吗?”唐三娘又问。

“当然不止。就你这白肤嫰颜的模样,试问有哪个走街串巷卖面食的挑担娘子可以长成这样的?还有火场中焦尸遍地,形态恐怖,但是你却在深夜之中独自挑担进入且毫无惧色。如果是一般的挑担娘子早就吓得屁滚尿流,担子一扔不知逃到哪里去了。另外,还有一个细节,一般挑担子卖面食的都会将料箱放在身前,火炉放在身后。这是怕火炉在前面会碰烫到过路人,也是因为火炉的烟灰是随着行走方向往后飞扬的,放在前面,挑担人会被熏呛。而你不同,这是因为你的炉子有其他作用。”

“就你刚才所说,似乎除了工器属技艺外,还兼修过玄计属、行毒属的技艺。”唐三娘也非易与之辈,从齐君元几句话里便掏出些他的底料来。

“先别管我学的什么,说说你们两个怎么回事,怎么就将我们当做刺标了。”

“是这样,我是在古马岭遇到那敲渔鼓的,他当时在我摊子上吃面,摆出了‘望海寻’的暗号,于是我们相认聚到一起。但我也和他一样,是在等过芒召唤。”唐三娘话说得很爽快,想都不用想,好像是排练过好多遍的一样。

齐君元微微皱了下眉头说道:“但你们俩都没等到。”

他觉得应该是这样的情况,否则不会只这两人出现,应该有个谷里委派的主持者才对。另外,就是他们在实施行动之后并没有自己的主张,自己说走他们两个也就跟着一起走。

“不,等到了,但我们都没有看清面容。那人只留下一个代主的蜂符(入水蜂形状的符牌,证明是谷主亲令)和一张乱明章(离恨谷用暗语详细布置如何行动的信件)。”唐三娘回答道。

“乱明章是让你们对我们下迷药?”秦笙笙再不说话可能就要被憋炸了。

“不,是让我们抢人、救人。”这次是裴盛抢先回答了秦笙笙。

“你们就这样救人的,要不是围住我们的那些人恰好突然有紧要的事早跑了些,我们还不都死在火场里了。”秦笙笙满腔的愤怒,她发现离恨谷的谷生、谷客竟然还有比自己更加白标的白标。

“乱明章的确是让我们救人,但不是救你们。乱明章中根本没有提到此处还有谷里的行芒,只是让我们来救她。”唐三娘说着话一指那个疯女子。

大家一下都惊奇了,离恨谷怎么会救一个疯女子的,难道她身上藏有什么秘密吗?

“不对,不对,也不一定是她。”裴盛赶紧纠正唐三娘所说。“你怎么就知道是这女子的?”裴盛纠正完后扭头质问唐三娘。

“除了这女子,这里还有一个倪家人吗?”三娘觉得自己的判断没有错。

“那里不还有很多死人吗?万一我们要救的人已经死掉了呢?”裴盛也坚持自己的观点。

齐君元真的有些气不动了,这两个人竟然连自己要救的是什么人都没搞清,就又是迷药、火球、又是飞猿笼地出手了。然后一个莫名其妙将自己的几个同伴放倒,一个迫不得已和哑巴大战一场,完全像是在瞎胡闹嘛。不过齐君元怒念未动就又平静下来,念头一转便觉出不对了。唐三娘被自己制住时表现出的放松和老练,说明她是个久走江湖的老手,怎么可能出现这种低级错误?那么这两个人的一唱一和会不会只是在演戏给自己看,其实是要掩饰真实的目的?

“你们要救的到底是什么人?我也是来找人的,说不定你们说了我还认识?”范啸天眨巴着眼睛,神情怯怯地问一句。

“我们要找倪大丫。现在上德塬人都死光了,不是这丫头还会是谁?”唐三娘有些气哼哼地指着疯女子。

“啊!你们也是来找倪大丫的?我也是呀!那天我都快到呼壶里了,偏偏此时有谷里灰鹞带给我乱明章和一个羊皮囊。乱明章是要我今天天黑之前务必将羊皮囊交给上德塬南边路口第四家的倪大丫。”范啸天眼睛越眨越快,这是他感到迷惑不解时的表情特点。

“啊,啊,倪大丫不是我,我是稻花,不是大丫,你们看我丫丫大吗?”疯女子说着把自己沾满泥垢的脚伸出来。

所以人一下明白了,倪大丫不是个大丫头,而指一对大脚丫。

“你知道倪大丫去哪里了吗?说了我给你抄手吃。“唐三娘笑盈盈地凑近疯女子。

“抓走了,都抓走了,被鬼卒抓走了!”疯女子一提到鬼卒,似乎便回想起上德塬早上的惨状,神情便一下又糊涂起来。

“被鬼卒抓走了!世上难道真的有鬼?找人杀人我们都还行,这找鬼可不是我们能做的事情。接下来该怎么办?是等代主的乱明章指示,还是各自散了?”范啸天说完就看着齐君元。其他的人也都看着齐君元,这一刻,他们全将齐君元当做了主心骨。

“你们收到的乱明章让你们下一步做什么?”齐君元没有马上做出决定,却转而去问唐三娘和裴盛。

“我们,嗯,我们拿到的乱明章上也未说之后做什么。”唐三娘的口齿突然间有些磕绊。

“大概代主没有料到我们会找不着倪大丫,所以未曾布置下一步的计划。”裴盛补充的话有些闪烁。

齐君元眉头微蹙一下,这两个人的话里有着很多矛盾。离恨谷派出的任务,除非是一次了结的活儿,否则都是会有下一步的指示。而且针对可能发生的情况,甚至会预先布置下好几种指示。比如像他们这两人接到的救人活儿,肯定会有多种可能,救到,没救到,救出的已经残了,快死了,等等,一般都会告诉刺客该怎么办。而没有后续指示的,一般都是杀人的活,因为只要目标被杀,任务也就终了了。所以要么这两人在说谎,要么就是离恨谷出活儿的环节上出错了。

齐君元虽然心中满含疑问却没有再继续询问,疑问是问不出答案的,只能凭借自己的洞察力和思考力去发现。所以他只是语气平和地说了句:“去呼壶里吧,也许所有的答案都在呼壶里。”

纷乱议

日及檐头,如望脊兽,黄灿灿的阳光洒满大周的圣都皇城,琉璃瓦、白玉阶上都泛起一片金泽。

平常日子这个时候正上早朝。由于世宗柴荣领兵北征,没有皇帝坐殿。所以大臣们上朝只到朝房,由宰相范质和殿前都检点赵匡胤主持处理各部呈上的折子。有什么疑问众大臣可各抒己见,商榷一个妥当的处理办法。

但是今日的各抒己见已经变成几派不同见解的争执。问题主要集中在两个方面:如何应对南唐提税导致的物价飞涨和粮盐缺乏,还有如何应对西蜀兵压边境。

其实这两方面的问题最终只是集中在动兵与能否动兵的争执上,因为要想逼迫南唐降下税金,最快、最直接的办法就是用兵攻南唐。只要占住南唐与大周接疆地带的淮南地区,那么一切危机就能得以缓解。因为淮南一带不但粮食高产,可以取之缓解粮价。而且那里还是盐产地,南唐所有用盐都来自那里。这样不但是大周的粮价、盐价可以得到控制,而且还能扼住南唐盐道。然后以提高盐价反制南唐,逼迫其降低税率,或提供低价粮食给周境。另外,占住淮南还可以获取江运通道。这样从长江道往东,可从吴越国购买到低价的粮食。

而要应付蜀国兵马,周国在兵将派遣上没有问题。赵匡胤亲自训练统辖的禁军为大周实力最强的兵马,此次并未参加北征,全部集结在圣京南线按兵不动。但问题是兵马未动粮草先行,就算实力再强,要想抵御住西蜀的兵马侵入,没有大储备的粮草肯定不行。所以问题最终还是绕了回来,最终还是要尽快解决粮食的问题。

有人提议,马上也将出境税和过境税金提高,这样就可从其他物资上挽回粮盐损失。

此提议引来睿智者的讥笑,大周虽然有牛羊、铁石可外输盈利,但这些只对西蜀、南平、吐蕃。西蜀已然集兵欲犯,花钱买肯定是不会的了,除非白送或者由他们自己来抢夺。南平太小,他们国内也受南唐提税之灾,目前估计很难有什么交易。吐蕃穷山恶水苦寒之地,很少有商货交易。北汉、大辽虽然也有此需要,却绝不会与大周走官道经营。所以大周就算提税,多收的税金也寥寥无几。反倒会越发加重百姓负担,导致他们有货售不出,或售出不得利,这样会官失民心。

有人建议抢先对南唐用兵,抢夺淮南地带。同时通知盟国吴越从西南策应攻击,让南唐应接不暇。这样就可以在短时间中占领淮南,夺取一些储粮。然后再利用江道加紧从吴越、南平购运粮草,只要有足够三个月的粮草储备,就能集中兵力应对西蜀。

有人则反对,说此办法为远水近渴。北征兵马尚未回转,如果聚集兵马抢攻淮南,便没有力量阻止蜀国兵马。蜀兵可抓住此良机直插大周腹地,到那时就算占了淮南也没什么用。何况蜀国兵马只要一出,南唐肯定趁火打劫,大举兵马反攻大周。到那时不但占领淮南是个问题,说不定还会让南唐夺取了鲁东一带国土。

于是又有人建议先对付蜀国兵马,如果能将其秦、凤、成、阶四州拿下,不但可以获取大量物产,而且堵住蜀道,让蜀国再无机会直插大周腹地。不过这样做的话必须是先启国库,将所有存银拿出从南唐高价购买粮草。

这个建议也被很多人否定,因为国库一空,便无任何后续保障。此时要是不能将四州一举拿下,出现了僵持或拉锯的局势,大周很快就会撑不住的。另外,如果南唐见机再次提高税率的话,那些国库银两也只不过是杯水车薪,都填了南唐的饕餮之欲。而且此时还要防止南唐趁势兵犯大周,还有楚地的周行逢,他也说不定会借道南平或直接拿下南平,继而对大周下手。

所以商量争执半天之后,最终大家得出一个公认的结论。大周目前的局势用兵不行,提税也不行,最好的办法是要有一笔国库之外的巨财,方能解决眼下困境。

“众位大人是在说笑吗?最后就商量出这么个主意来。国库以外的巨财不是没有,只要众位大人带头,全国官员跟上,将自己的家财尽数捐了,这困境也就度过去了。”范质这话倒不是真要大家捐尽家产,要真那样的话,乱下来的就不只是市场,还要搭上官场,造成的后果更加岌岌可危。他所以说这样的话只是委婉地表达一下自己的气愤,这般人太无能也太无聊了。眼下的情况就宫里的太监、宫女都知道有钱就能解决,真要有一笔妄想之财那还用这样费心思吗。

大家一下全都默不做声了,他们都听出范质话里的分量来。赵匡胤坐在一旁也不作声,只是冷眼轻蔑地看着这些大官上将,心中有种耻于和此等人同朝为臣的感觉。

就在此时,朝房外远远有内城护卫高声传讯:“禁军外遣有紧急事务求见殿前都点检赵将军。”朝房议事,涉及国家大事和军机要务,所以连内城护卫都是在五十步外站位守护的。有什么紧急事情,只能高声呼叫。如果往朝房靠近几步的话,都会被定为窃听国家机密而被杀头。

赵匡胤没有和大家啰嗦什么,站起身径直走了出去。心中只希望范质营造的沉默气氛可以让一些人开开窍。

出去后,他远远看到自己的弟弟赵匡义在朝房外百步的位置等自己,于是面无表情地走了过去:“朝房议事之时,你有什么急事找我?而且还冒充禁军外遣。”

赵匡义拉赵匡胤到旁边宫墙转角的偏僻处,这位置直角墙体相夹,墙体绵延百十步,别人无法凑近偷听他们谈话。

赵匡义凑近自己的大哥,用低沉但很平稳的语调说道:“薛康带鹰、狼队本该在外围剿一江三湖十八山的堂口,但前些日子突然不见。大周禁军在各国的暗点有消息传回,说见到薛康带鹰、狼两队中的亲信好手越境深入楚地中心了。此事大哥知道吗?他有没有事先报情请令?”

“我不知。但将在外君命有所不受,他可能是遇到什么紧急事务了。为将者应该懂得灵活变通,这事情好像没有什么可深究的。”赵匡胤军家出身,也闯荡过江湖,所以并未觉得薛康这事情有什么蹊跷。赵匡义匆匆忙忙来找自己很有些小题大做。

“大哥,你且听我说完呀。禁军谋策处的参事赵普刚探亲回来,一回来就告诉我,说从他老家‘善学院’中的同门师兄弟处获悉,最近江湖上流传有一个巨大宝藏的秘密出现在楚地。得之可获取巨大财富,富敌多国,据说现在已经有多个国家派遣人手对此宝藏秘密下手。一江三湖十八山的总瓢把子梁铁桥也扔下总舵不管了,投靠南唐官家,现已带人进了楚地。蜀国的不问源馆也有众多高手派出,不惜代价要得到宝藏的秘密。还有就是薛康带人进了楚地,他的目的也应该是奔宝藏秘密去的。现在反倒是控制楚地的武平节度使周行逢那边还没动作。”

“赵普回来了?太好了,我正有事要和他商量。还有你刚才说一江三湖十八山的总舵现在没有当家的坐镇了?”这个讯息让赵匡胤想到了些什么。

赵匡义点点头:“赵普真神了,他说你肯定有事要急着找他商量,所以让我顺便给你带了封信件来。他还说了,看了此信你们两个见不见面都无所谓了,只管是将信中所说事情都办了。他只等朝里传旨行事。”

赵匡胤把信拿在手中却未打开,而是沉思了一小会儿后说道:“按薛康的性格,应该不会做那样的事情。他的家眷老小都还在圣京,不会为了个未有定数、不知真假的财富抛家舍业。但是既然有此一说,我们倒真不能袖手看戏,也该上台唱两段霸住些台面。而且我大周目前局势确实不太安定,要真能得到那笔财富,倒是立刻可将局势稳住,也可为我主伐辽大计的实施提供保障。就算我们得不着,那也不能让其他任何一个国家得到。因为不管哪国得到了,对我大周都是大不利的事情。”

“大哥,你的意思是……”

“你立刻带虎豹两队乔装而行去往楚地,过南平时可邀‘千里足舟’帮忙。‘千里足舟’的戴、张两位当家曾经被仇家用‘乌目唤魂鸦’困于九鳞岭的鬼水湾,是我盘龙棍以‘金龙闹九天’破了‘乌目唤魂鸦’,将他二人救出。这个帮派中虽然技击高手不是太多,但他们在陆地行走和泅水使船上有独到技艺。而且门人弟子众多,干的都是送信、快运、打捞的营生,探听消息又快又准。你可以利用‘千里足舟’盯住那个宝藏秘密,但只跟不夺。等他们依照秘密开启宝藏时,你再行动。我们要的是财富不是秘密。前面让别人忙,最后我们把真正想要的从别人手里抢过来就是了。”

“我领会了,那薛康怎么办?”

“薛康这厮,虽然平时谨遵军令、军纪,但对我并不真心服从,甚至有替代我的意图。这一回他未报私行,有可能是事情紧急,也有可能是想自夺头功,这样才能加官晋爵压我等一头。所以你回去后便在禁军内散布薛康为求财富带队逃遁的消息。最后不管他取不取得到那笔财富,都要想办法把他的罪名做定了。如果实在没有办法以罪制他,那么……”

“我格杀他就是。”赵匡义似乎已经知道赵匡胤想说什么。

非常策

“他的本事不在你之下,所以要想一杀无误的话,你应该去把你的一斧之师请出来。那师父我虽然只见过一次,但从谈吐举止和关于刺行的见识来看,此人应该是个很会杀人的人。”

“这我也看出来了,但始终探不出他的底细来。而且他就只教了我一斧子的本事,不肯相传更多技艺似乎是有着某种隐情和顾忌。所以能否将他请出杀人我并无把握,更何况是杀一个薛康那样的高手。”赵匡义嘴上说的是难度,而心中其实根本没将薛康当回事。在他看来根本不用麻烦去请高手,自己铁定能将薛康拿下。

“没关系,你去请,而且直言相告薛康的身份和本事,他会杀的。一个杀人的人,会把每次杀人的机会看做乐趣。而且难度越高、挑战性越强,他就越发可以找到趣味和享受。”赵匡胤很肯定地说。

“大哥的吩咐我都记下了,此番出去,你有没有其他事情要一块办的?”

“有,你出去之后,记得顺便替我打听一下京娘的消息。”赵匡胤说这话时脸颊明显抖动了一下。

“大哥,你当年英雄仗义,千里送京娘。京娘委身相许,你却拒绝而走。后来再次经过她家乡时打听她的处境,获知在你走后,京娘就投湖自尽了。怎么此番又想到她了?”赵匡义有时真的无法理解自己的大哥。

“当年是因为英雄的虚名挂着,觉得接受了她,那么千里护行会被人曲解为心图其色,在江湖上落个耻笑。可这多年过去,我经人无数,芸芸难数的美女、才女都只如红尘俗粉。直到现在才真正体会到京娘当初对我的一番真情意,也才认识到,京娘是这世上最美、最具才学的女子。”赵匡胤此时不动声色的表情中掺入了一丝温柔的色泽。

“大哥,我知道你的心情。但人都已经不在了,你还是眼看开、心放下才好。”

“不!我有种感觉,感觉她还活着,只是在很远的地方。我自己肯定会去找,但你也要记着替大哥去找。”赵匡胤的语气很坚定。

“大哥如此儿女之情长挂心中,不免英雄气短、胸怀难阐。”赵匡义话里带着些微的轻蔑。

“英雄天下志,七分儿女情。多情方知民心民愿,也方能体会民生民情。你看当今皇上,只宠爱符皇后一人。后宫无乱,不奢不淫,正己为榜,宽政恤民。此等专情专事,才是我辈楷模,真正顶天立地的大英雄。”赵匡胤满怀感慨。

“但这也是一弊,若谁要攻溃皇上之心,只需在一个女人身上做下手段就行了。”赵匡义说话时,面颊上的皮肉轻抖了两下。

听赵匡义说这话,赵匡胤眼中立时扫出一道利寒光芒:“三弟,以后不得再说这种逆忤之语,特别是在宫城之中、外人面前。记住,口舌不慎妄招祸。你还是赶紧回去做准备吧。”

“好吧,谨记大哥教诲。那我现在就去准备,今夜即走,到时就不与大哥告辞了。”赵匡义的表情依旧没有丝毫变化,看得出,他对赵匡胤的警告很不以为然。

“那好,一切行动以隐秘为佳,今夜我也就不送你了。出外行事,谨慎、抑性为上,万不可自大跋扈。”

赵匡胤说完这话后,赵匡义只微微点下头就转身走了。赵匡胤待赵匡义走出十几步后,这才转身往朝房的大门走去。

赵家两兄弟这番交谈,说的都是私己的事情。但他们两个都没有注意到,就在他们说话的长墙角落上方,墙垛要比其他地方的要高。也就是说,此处有个无顶的阁台,只是从墙的外侧上下的,在里侧很难看出。

而正常情况下,这种阁台上都应该有一个宫内带刀侍卫站位守护的。如果这里的卫士没有开小差擅离岗位,如果这里的卫士不是个聋子,那么他应该能听到赵匡胤哥俩儿的全部对话。而内城宫廷的带刀近卫,肯定不会是聋子,站位时也绝不敢开小差。

赵匡胤没有马上回朝房,而是在远离朝房的空地上将赵普的书信打开,反复看了两遍。他心中不由地大加感叹:这赵普果真是个人才,知道大周面临的困境后,立刻便给理出了几条策略。这些策略有些和自己所想相合,有些则弥补了自己无法解决的棘手处。

看完信件,心中又兀自揣摩一番,赵匡胤这才将书信揣在怀中,意气风发得走到朝房门口。然后在旁边的补奏处拿张空白奏折,提笔写下一份密折,这密折全文竟然只有两个字。待墨汁干透,合上折子,浇腊加密印封好。

赵匡胤拿着那封好的折子进了朝房,他已经出去了好一会儿,里面的沉默依旧没有打破。众多大臣尴尬地互相对视,而范质则眯着眼睛慢条斯理地一本一本地看折子,根本不理会那些人。

赵匡胤走到自己座位前,却未坐下。而是挺直伟岸的身躯,背负双手来回踱了两步,用目光扫视一遍朝房里个个低眉顺眼想以沉默熬过今天朝议的官员们。这一刻,他所显现出的气势、气度让别人感觉自己很是猥小,就连这高大大朝房都显得有些低矮。

范质也觉察到赵匡胤站着未坐下,于是放下手中的折子,斜脸问道:“九重将军(赵匡胤又名赵九重)是否刚刚得到什么大好讯息?或者是对目前局势有高策应对?”

“对对,赵将军说说,你一直都未发表高论呢。”“九重将军高才国栋,必有妙计可解眼下之困。”“赵将军能力所涉各级各阶,定是从何处寻到颠覆困势之道了。”……那些个大臣像是找到了救星,纷纷用言语将赵匡胤往高处托。

赵匡胤抿了下嘴唇:“其实我也没有什么高论,只是想告知一下各位大人我接下来要做的一些具体事情。我不保证这些事情可以扭转我国目前困窘局势,但只要大家觉得这是在往我们要的目的上努力,那么下官还恳请各位大人一同鼎力承负,不要让在下一人独对疾风劲浪。”

“那是当然。”“我等肯定是与赵将军同进退。”……

赵匡胤双手一揖,是致谢,也是止住大家的聒噪:“既然各位大人这么仗义,愿意共同承负,那么我就将下一步用兵动银的计划说了。在座的都是国之重臣,将来若有举措泄漏于外邦,或者执行不力未达目的。皇上转驾归来后怪罪下来,在座所有大人都脱不了一份干系。哪位大人要觉得事重难承此责,此时退出朝房还来得及。”

赵匡胤其实已经是用话将在座所有人都套住了,此时就是有心逃脱责任的,也已经没脸面走出朝房了。

赵匡胤环视了一下大家,接着说道:“我刚刚的确是得到一个意外财富的讯息。但现下的世道,流言诳语猖狂。所以此类讯息,大都是井中明月、画中美颜,当不得真的。我觉得还是应该利用我们现有的条件去扭转局势,才是根本、实际之策。”

有人在摇头,因为这个议题已经讨论半天。现有条件下要有什么好办法,肯定早就商定下来了。

“刚才各位商讨的出发点与下官其实是同出一辙,之所以感到两难、多难而无良策可定,是因为各位大人都是贤良忠厚之人。用现有条件,必须是行非常之手段、极端之招数,方能得见奇效。”

赵匡胤这话一说,所有人不由地都用好奇、期待的眼神盯住赵匡胤。他们心中都急切地想知道到底是怎样的非常手段、极端招数。

“首先请范大人代主拟旨,遣特使再赴蜀国。见蜀王孟昶后直言大周粮盐紧缺价,希望蜀国遵循之前盟约,用运至边界开边境易货市场,低价易货,缓解我国窘境。最好到时再抓住他们些把柄,与之纠缠,不用给孟昶好脸色看。”

“赵将军,能详说此计何意吗?”很多人不解,于是有人出声详问。

“这叫敲山震虎也好,叫空城计也罢,就是要明告蜀国,我们已经知晓他们的真实意图。而气势上表现得很是张狂,显出我们早有准备,并不怕他们发难。而主动说我们缺少粮盐,让他们心疑此为诱诈,不敢轻易出兵。”赵匡胤其实敲山震虎和空城计两策都有运用,而且他在此之外还有诡行策略并没有说出来。

“赵将军觉得何人合适出使?”范质问。

“嗯,此特使不单要有胆色气势,而且要能审时度势、随机应变。我觉得礼部尚书王策王大人可行,另外,我再推举禁军谋策处参事赵普辅助王大人。这两人一柔一刚、一韧一僵,肯定能将此行意图达到。”这种安排是赵普在书信中说好的,因为这趟出使并不简单,有些诡行策略必须他亲自去操作。而王策这人性格冲动、想法简单,有他挡在前面,自己暗中做些什么事情很难会被人发现。

“赵将军如此看得起,老臣我定当不辱使命。”王策站了起来,慷慨应承此事,颇见几分豪气。却不知赵匡胤抬他出来只是做个幌子而已,真正的经营还是在赵普那里。

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